En teori kan liknas vid en särskild tankebyggnad som har anspråk på att förklara ett problemområde eller fenomen på ett visst sätt. I en teori ingår vissa centrala begrepp, som ofta är relaterade till varandra. Ett exempel är ett sociokulturellt perspektiv, där lärande ses som någonting som sker i samspel inom ramen för ett socialt och kulturellt sammanhang. Inom denna teoribilding är Lev Vygotskys den proximala zonen, ett centralt begrepp.

Teoretiskt perspektiv kan beskrivas som att välja en utgångspunkt, för sin studie och ett sätt att förstå sitt material. Det går alltid att välja att studera samma företeelse utifrån olika perspektiv, och en medvetenhet om detta bör synas i bakgrunden. Du måste således välja ett teoretiskt perspektiv för din studie, dvs. välja de ”glasögon” som ska användas för att du ska kunna analysera den insamlade empirin och göra en tolkning. Analys och tolkning hänger samman med varandra. Analys kan kortfattat beskrivas som att dela upp något i mindre delar. I analysen går du systematiskt tillväga, då du skapar skapar kategorier och identifierar mönster i din empiri. Att tolka innebär att ge mening till kategorier och mönster utifrån valda teoretiska utgångspunkter och i relation till tidigare forskning.

Du förklarar de begrepp du tänker använda och relaterar dem till varandra. Det är här viktigt att du försöker förklara hur du förstår dina teoretiska begrepp och hur du ska använda dem för att förstå din empiri.

Bakgrunden utmynnar i en syftesbeskrivning.